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東南植物楽園のガイドマスターが沖縄の花木を巡る【沖縄の花木めぐり<8>】

沖縄の花木めぐり
リュウゼツラン

数十年に1度咲く花「リュウゼツラン」

 今回の植物は「リュウゼツラン」。東南植物楽園(沖縄市)のガイドマスター、飯村俊宏さんによると「成長があまりにも遅く、花が咲くのは数十年に1度。中には50年に1度しか咲かない種類もあります」と言う。

アオノリュウゼツラン黄覆輪。リュウゼツラン属の中でも最も美しくて巨大な斑(ふ)入り種。アガベシロップやその他アルコールなど利用価値が高い
アオノリュウゼツラン黄覆輪。リュウゼツラン属の中でも最も美しくて巨大な斑(ふ)入り種。アガベシロップやその他アルコールなど利用価値が高い

熱帯域でゆっくり成長

 リュウゼツランはキジカクシ科(リュウゼツラン亜科)リュウゼツラン属の植物。原産はメキシコを中心とした熱帯域とされており、世界中では300種類以上が知られています。
 「アガベ」とも呼ばれるリュウゼツランですが、数十年に1度しか花が咲かないため、開花すると県内でも新聞などに取り上げられ、話題になります。
 あまりにも成長が遅く、開花するのに100年かかると言われることから、「センチュリープラント」とも呼ばれますが、実際は100年かからずに開花します。大型のリュウゼツランでは20年〜50年、中型・小型のリュウゼツランで10年〜30年ほどで開花すると言われます(個体差はあります)。それでも開花までにはかなりの時間を費やすので、貴重な開花に変わりはありません。
 中には例外もありますが、多くのリュウゼツランは1回結実性で、開花すると今までためたすべての栄養を次の世代に受け渡してしまうため、親株は枯れてしまいます。長く伸ばした花茎の先につぼみを付け、開花結実後、球芽(きゅうが)と呼ばれるムカゴへすべての栄養を捧げてしまうのです。
 種を作るリュウゼツランもありますが、ムカゴを作るリュウゼツランたちは熱帯で子孫繁栄するため、「ムカゴを作ることで乾燥で種が発芽しないリスクを避けているのではないか」と私は考えています。

お酒や甘味料、麻ひもに

 リュウゼツランには、私たちの生活に役に立つ仲間もたくさん存在します。まずは「テキーラリュウゼツ」、「サケリュウゼツ」、「アオノリュウゼツラン」からはお酒が作られています。樹液を発酵させて作られる「プルケ酒」や、開花直前の肥大化した茎から取り出した糖液をアルコール発酵・蒸留させた「メスカル」があります。メスカルのうちメキシコのハリスコ州テキーラ村で作られたメスカルだけが、「テキーラ」と呼ばれるお酒なのです。
 また、リュウゼツランは開花前になるとデンプンの糖化が始まるので樹液を甘味料として使用できます。この樹液を煮詰めたものを「アガベシロップ」と呼び、ハチミツやメープルシロップなどよりも抗酸化作用が高いことが知られています。
 ほかには「サイザルアサ」や「エネケン」などのリュウゼツランの葉の繊維で、とても頑丈な麻ひもを作ることができ、船舶用のロープやかごの材料となります。この麻ひもで作られたかごは、丈夫で通気性や保湿性に優れていて、昔から穀物の運搬、保管に使われていたようです。
 何十年かに1度だけの開花時に注目されるリュウゼツランですが、意外と身近な存在なのかもしれませんね。

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種類多彩 実・葉・気根 用途もいろいろ

テキーラリュウゼツの花茎。天高く伸びる花茎は時に10mもの長さに達する(写真左) ハツミドリ(アガベ・アッテヌアタ)のムカゴ(写真中央) アガベ・ベネズエラの花。リュウゼツランの花は下から順々に開花していく(写真右)
テキーラリュウゼツの花茎。天高く伸びる花茎は時に10mもの長さに達する(写真左)
ハツミドリ(アガベ・アッテヌアタ)のムカゴ(写真中央)
アガベ・ベネズエラの花。リュウゼツランの花は下から順々に開花していく(写真右)

アガベ・ベネズエラ
アガベ・ベネズエラ

テキーラリュウゼツ、サケリュウゼツ。お酒を作る地域によって呼び名も異なる
テキーラリュウゼツ、サケリュウゼツ。お酒を作る地域によって呼び名も異なる


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東南植物楽園のガイドマスター:飯村俊宏氏
東南植物楽園のガイドマスター:飯村俊宏氏

執筆
飯村俊宏(東南植物楽園ガイドマスター)

東南植物楽園
電話:098-939-2555
http://www.southeast-botanical.jp/


<沖縄の花木めぐり>
沖縄タイムスの副読紙/毎週金曜日発行・週刊タイムス住宅新聞「第1558号2015年11月13日紙面から再掲載」

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